100 ans depuis l'événement Tunguska

Emplacement Observatoire Royal

06 avr. 2008



Conférence publique du professeur Mark Bailey (Armagh Observatory) à HOMMES 2008 a célébré le 100e anniversaire de la Événement de la Toungouska , lorsqu'un gros météoroïde a explosé à 5 miles au-dessus d'une région reculée de la Sibérie.

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Les rapports de témoins oculaires de l'événement sont, franchement, terrifiants.





... le ciel s'est divisé en deux et le feu est apparu haut et large au-dessus de la forêt. La fente dans le ciel s'agrandit et tout le côté nord était couvert de feu. A ce moment, j'ai eu si chaud que je ne pouvais pas le supporter, comme si ma chemise était en feu ;

Puis j'ai vu une merveille: des arbres tombaient, les branches étaient en feu, il est devenu très brillant, comment puis-je dire cela, comme s'il y avait un deuxième soleil, mes yeux me faisaient mal, je les ai même fermés.



L'événement a même été observé depuis l'Irlande du Nord, à quelque 3 500 milles de Tunguska. L'astronome travaillant à l'observatoire d'Armagh cette nuit-là a noté une « lueur nocturne » dans le journal de bord (même si la Lune n'était pas présente), qui était suffisamment brillante pour lire un journal et jouer au cricket, même après minuit !

Heureusement, un événement de type Tunguska ne devrait se produire, en moyenne, qu'une fois par siècle. Et un cratère de météore l'impact de type n'est attendu qu'une fois par million d'années.

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Mais il est vraiment difficile d'estimer avec précision la fréquence à laquelle de tels événements se produisent. Si vous deviez demander à un astronome en 1993 quelle était la probabilité qu'une grosse comète frappe Jupiter, il vous aurait répondu peut-être une fois tous les 100 millions d'années... mais juste un an plus tard, Comet Shoemaker-Levy 9 a frappé Jupiter.



Et les astronomes découvrent constamment de nouveaux objets géocroiseurs (des astéroïdes dont les orbites sont relativement proches de la Terre), comme le montre le graphique ci-dessous (avec l'aimable autorisation de NASA/JPL ).

Mais, alors que de tels événements peuvent nous effrayer, Mark a souligné que toute notre existence dépendait de l'impact qui a anéanti les dinosaures. Si cette collision n'avait pas eu lieu, nous ne serions pas ici aujourd'hui.

L'astéroïde qui a anéanti les dinosaures est originaire du système solaire externe, où un remorqueur gravitationnel accidentel d'un autre astéroïde l'a placé sur une trajectoire de collision avec la Terre. Si ce remorqueur avait été légèrement différent d'une infime quantité, l'astéroïde aurait raté la Terre, les dinosaures auraient continué leur règne, et les minuscules mammifères (à partir desquels nous avons évolué) n'auraient jamais commencé - et donc les humains ne seraient pas ici aujourd'hui .



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Le professeur Bailey a ensuite commencé à discuter des implications financières de l'ignorance de la menace des astéroïdes. Si l'impact de la Tunguska était centré sur Londres, il aurait tout détruit à l'intérieur du M25, tuant des millions de personnes. S'il touchait n'importe où ailleurs au Royaume-Uni, il aurait quand même tué des dizaines de milliers de personnes. Si nous avons de la chance, et qu'un tel astéroïde ne frappe qu'une fois toutes les dix tentatives, c'est toujours une grande ville qui disparaît tous les mille ans.

Mais le vrai risque vient des petits astéroïdes plus fréquents. Nous nous attendons à ce qu'un météoroïde de 10 m frappe chaque année, provoquant un cratère de 100 m. Peut-être que seulement 1 sur dix frapperait une zone peuplée - mais compte tenu de la densité moyenne de l'Angleterre, cette grève décennale pourrait encore tuer 12 personnes.

Mark a fait valoir que cela représente un risque intolérable et, en utilisant un raisonnement économique, a suggéré qu'un investissement important est nécessaire afin de rechercher la menace posée.



Aujourd'hui, près de cent ans après l'événement, on ne voit pas grand-chose des conséquences à Tunguska. Seuls quelques arbres abattus restent visibles, et même la petite élévation à l'épicentre (sur laquelle se dresse un totem du dieu du feu sibérien Agby) sera plate dans une décennie. Un membre du public a suggéré que, même si les arbres tombés ont presque disparu, une nouvelle croissance peut suivre les lignes d'engrais fournies par les arbres tombés, fournissant au moins quelques preuves de ce qui s'est passé il y a près d'un siècle.