Ajustement après un « long » week-end à l'Observatoire royal - Horloges de précision et seconde intercalaire

06 juil. 2012



Il est peu probable que quelqu'un soit arrivé au travail en se sentant plus reposé que d'habitude après l'insertion d'une seconde supplémentaire dans le samedi 30 juin. Bien que cet événement n'ait pas affecté nos horloges biologiques, il a eu un effet sur le National Maritime Museum. collection . A l'Observatoire royal, deux horloges, en particulier, devaient être ajustées : la Horloge de porte de berger ( ZAA0533 ) et le Horloge atomique Hewlett Packard ( ZBA2599 ). L'horloge de la porte du berger a été installée à l'Observatoire en 1852 sous la direction du septième astronome royal, George Biddell Airy , et porte le nom de son créateur, Charles Shepherd. L'installation de l'horloge marque le début du rôle de l'Observatoire royal en tant que fournisseur d'heures précises pour la nation. Aujourd'hui, on peut s'y fier pour afficher le temps moyen de Greenwich (GMT) avec une précision d'une demi-seconde. La deuxième horloge était à l'origine utilisée au Laboratoire national de physique dans les années 1990 pour sa contribution à l'échelle de temps internationale, connue sous le nom de temps universel coordonné (UTC). Pourquoi avons-nous besoin d'une seconde intercalaire ? Croyez-le ou non, la Terre n'est pas un chronométreur aussi fiable que notre horloge atomique et la seconde intercalaire est un réglage fin qui maintient l'UTC synchronisé avec le mouvement de la Terre. La vitesse de rotation de notre planète est variable pour un certain nombre de raisons. D'une manière générale, la rotation de la Terre ralentit car la Lune s'éloigne progressivement de nous : il n'y a pas lieu de s'alarmer car elle ne s'éloigne qu'à peu près à la même vitesse que nos ongles poussent, mais son influence gravitationnelle diminue. . Ceci et d'autres influences imprévisibles, telles que l'activité sismique, sont surveillés par l'International Earth Rotation and Reference Systems Service (IERS), qui décide si une seconde intercalaire est nécessaire ou non. La seconde intercalaire nous a amené à ajuster les deux horloges déjà mentionnées et à faire un calcul équivalent de base en comparant les cadences d'horloges à pendule de précision par rapport à une horloge radiocommandée. Mais pour les responsables de la gestion des réseaux informatiques qui gèrent de gros volumes de trafic numérique, la seconde intercalaire pose un problème délicat. Les réseaux dépendent d'un chronométrage précis : chaque transfert de données est horodaté et toutes les données enregistrées pendant la seconde intercalaire seront en dehors de la logique de l'ordinateur. Cela pourrait potentiellement entraîner une défaillance du système. En effet, des rapports indiquent que certains systèmes ont cessé de fonctionner après la seconde intercalaire de samedi dernier et, par conséquent, certains sites Web populaires étaient inaccessibles. Parmi les différentes manières de surmonter ce problème, il y en a une qui présente un parallèle intéressant avec les principes opérationnels utilisés par Airy au milieu des années 1800. Google, en prévision de la seconde intercalaire de 2005, a choisi de l'ajouter, à l'avance et sur une période définie à travers leur système, par petits incréments qui n'ont pas perturbé la communication avec les autres systèmes auxquels ils étaient connectés. Ils ont nommé leur méthode le « frottis de saut ». Le même principe a été appliqué au système qui actionnait l'horloge de la porte de l'Observatoire royal. La plupart des gens ne réalisent pas qu'il s'agit d'une horloge esclave, et non d'un garde-temps à part entière : c'était à l'origine l'un des nombreux cadrans esclaves du site, qui suivaient tous les instructions de Horloge maîtresse de berger ( ZAA0531 ). La beauté de l'horloge-mère de Shepherd n'était pas qu'il s'agissait d'un garde-temps exceptionnel, mais qu'il pouvait être corrigé électriquement au moyen de régleurs électromagnétiques travaillant sur le pendule. Des ajustements petits et précis des aiguilles pourraient être effectués en faisant bouger le pendule plus rapidement ou plus lentement sur une période de temps fixe ; et parce que l'horloge maîtresse envoyait en permanence des impulsions à toutes les horloges esclaves, les esclaves étaient automatiquement corrigées. Aujourd'hui, l'horloge du portail est entraînée par une horloge à Quartz radiocommandée et les aiguilles sont corrigées manuellement. Bien sûr, la seconde intercalaire était inconnue à l'époque d'Airy; la première seconde intercalaire a été mise en œuvre en 1972 et, depuis lors, un total de 35 ont été insérés dans UTC. L'IERS donne un préavis de six mois pour les secondes intercalaires à venir dans son Bulletin C, nous aurons donc au moins un an avant de pouvoir nous attendre à un « long » week-end comme celui du 30 juin au 1er juillet 2012.