Art extraterrestre : George Stubbs et la recherche de la vie extraterrestre

Emplacement Observatoire Royal

23 août 2013



La nouvelle que nos collègues du National Maritime Museum sont occupés à collecter des fonds pour acquérir deux peintures à l'huile de l'artiste du XVIIIe siècle George Stubbs m'a fait réfléchir aux liens avec l'exposition actuelle de l'Observatoire royal. Alien Revolution : la perception changeante de la vie extraterrestre . Les tableaux en question, Kongour de la Nouvelle-Hollande et Portrait d'un grand chien , sont les premières représentations dans l'art occidental de ce qui est maintenant devenu des animaux australiens emblématiques : le kangourou et le dingo. Ils ont été commandés à Stubbs par le grand naturaliste Sir Joseph Banks qui avait accompagné le capitaine James Cook lors de son premier voyage dans le Pacifique à bord HMS Endeavour en 1768-1771. L'objectif principal de cette expédition était astronomique - observer le 1769 transit de Vénus de l'île de Tahiti - mais, notoirement, les instructions ultérieures de Cook étaient de naviguer pour explorer le littoral de la «Nouvelle Hollande», le vaste continent inconnu que nous appelons maintenant l'Australie. Le Kongouro de New Holland (Kangaroo), George Stubbs ; huile sur panneau, signée et datée 1772. Collection particulière. Avec l'aimable autorisation de Nevill Keating Pictures Ltd. Cette mission a entraîné une explosion de découvertes scientifiques, et les rapports de Banks sur de nouvelles plantes et animaux étranges ont captivé l'imagination du public à son retour. Les peintures de Stubbs représentent donc un moment culturel et scientifique important : une rencontre européenne du XVIIIe siècle avec la vie extraterrestre d'un environnement lointain et inconnu. Ils enregistrent également un tournant pour les peuples et les animaux d'Australie, lorsque le contact avec l'Europe était sur le point de changer leur monde à jamais. Dans le même esprit, l'exposition de l'Observatoire Révolution extraterrestre explore comment la science et l'imagination ont façonné notre façon de penser la vie ailleurs dans l'Univers, et comment l'évolution des idées sur la vie extraterrestre a à son tour affecté notre compréhension de la vie ici sur Terre. L'histoire de l'exposition commence au XVIe siècle avec l'astronome polonais Nicolaus Copernicus et son modèle héliocentrique du cosmos, qui a déplacé l'humanité de sa position privilégiée au centre de tout - en semant les graines d'idées sur la vie sur d'autres planètes. À la fin du XVIIIe siècle, le concept d'extraterrestres était largement débattu, avec le contemporain de Stubbs, l'astronome Sir William Herschel, spéculant même sur la possibilité de la vie sur le Soleil. L'histoire se poursuit via les « canaux » martiens de Percival Lowell et le 20e siècle obsédé par la science-fiction jusqu'à la toute nouvelle science de l'astrobiologie et notre fascination moderne pour SETI, le Recherche d'intelligence extraterrestre . Si Stubbs Congrès semble anatomiquement gênant pour les yeux modernes, ce n'est guère une réflexion sur l'habileté de l'artiste - n'ayant jamais vu l'animal vivant, tout ce qu'il avait à faire était des descriptions écrites, des croquis et une peau de kangourou plutôt gonflée au hasard. Les tentatives de dépeindre la vie extraterrestre sont également entravées par le fait gênant que (nonobstant les rapports d'OVNI) personne n'a jamais réellement vu un extraterrestre. Malgré ce handicap plutôt évident, les scientifiques et les artistes au cours des siècles n'ont épargné aucun effort pour transformer les idées scientifiques et la pure spéculation en visualisations de ce à quoi pourraient ressembler les formes de vie extraterrestres – avec des degrés de plausibilité variables. Révolution extraterrestre comprend plusieurs de ces exercices, et mes propres favoris sont les reproductions presque « grandeur nature » d'extraterrestres imaginaires peints par l'artiste de science-fiction et de fantasy Wayne D. Barlowe . Invasion extraterrestre : les visualisations de Wayne D. Barlowe d'extraterrestres fictifs exposés à l'Observatoire royal de Greenwich dans le cadre de l'exposition Alien Revolution. À gauche : « Cygnostik » de « A Little Knowledge » de Michael Bishop. À droite : « Vegan » de « Have Spacesuit Will Travel » de Robert A. Heinlein. Comme Stubbs, Barlowe travaillait à partir de descriptions écrites de ses sujets, cette fois à partir de romans de science-fiction classiques d'écrivains tels que Arthur C. Clarke, Robert A. Heinlein et Jack Vance. Dans de nombreux cas, les auteurs ont pris grand soin de fonder leurs extraterrestres fictifs sur une science plausible, de sorte que les rendus de Barlowe tiennent compte des contraintes physiques et biologiques ainsi que de sa propre imagination. La visualisation par Wayne D. Barlowe d'un « Sulidor » du roman « En bas vers la Terre » de Robert Silverberg contemple le thé au café de l'Observatoire royal. Il peut être amusant - bien que plutôt frivole - de penser à Stubbs Kongour de la Nouvelle-Hollande comme un exemple précoce d'art de science-fiction, mais la peinture illustre également un point plus sérieux sur la façon dont nous nous voyons. Lorsque les Européens ont « découvert » pour la première fois l'Australie, les êtres humains y vivaient déjà depuis 50 000 ans - bien plus longtemps que la présence de Homo sapiens en Europe même. Au cours de cette vaste période de temps, les peuples autochtones d'Australie avaient développé une boîte à outils culturelle sophistiquée pour la vie au milieu des environnements difficiles et fragiles de leur continent insulaire, sans avoir besoin d'une technologie de pointe. Mais, intentionnellement ou non, le contact avec des Européens dotés de technologies a eu des conséquences fâcheuses pour ces cultures anciennes. Peut-être devrions-nous garder cela à l'esprit au 21e siècle alors que nous recherchons avidement les étoiles à la recherche de signes de vie intelligente. L'Univers existe depuis 13,8 milliards d'années et il est probable que d'autres civilisations existent déjà depuis bien plus longtemps que nous. Certains scientifiques ont suggéré que le choc culturel de rencontrer des extraterrestres avec des pouvoirs et une technologie de milliers voire de millions d'années plus avancés que les nôtres pourrait être écrasant, même si les extraterrestres eux-mêmes n'avaient que des intentions bienveillantes et amicales envers nous. Révolution extraterrestre comprend une citation du physicien et cosmologiste Stephen Hawking , qui met en garde « Si des extraterrestres nous rendent visite, le résultat serait semblable à celui du débarquement de Colomb en Amérique, ce qui ne s'est pas bien passé pour les Amérindiens ». Il aurait pu également utiliser l'exemple du capitaine Cook et des gens et des animaux de la Nouvelle-Hollande. Alors que nous regardons Stubbs mélancolique et légèrement maladroit Congrès peut-être devrions-nous nous poser une question également embarrassante : est-ce ainsi que des extraterrestres avancés pourraient nous regarder ? Révolution extraterrestre se déroule jusqu'au 8 septembre au Royal Observatory Greenwich et l'entrée est gratuite. Kongour de la Nouvelle-Hollande et Portrait d'un grand chien sont exposés dans l'aile Sammy Ofer du National Maritime Museum jusqu'au 5 novembre. Vous pouvez faire un don à l'appel pour acquérir les tableaux ici.