Qu'étaient les îles aux épices ?

En savoir plus sur ces îles indonésiennes au cœur du commerce des épices



Les îles aux épices

Les îles aux épices (Malaku, ou les Moluques) sont un petit groupe d'îles au nord-est de l'Indonésie, entre Célèbes et la Nouvelle-Guinée. Ils comprennent Halmahera (le plus grand), Seram, Buru, Ambon, Ternate et Tidore et les groupes d'îles d'Aru et de Kai. Ils étaient connus pour être les plus grands producteurs de macis, de muscade, de clous de girofle et de poivre au monde.

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Pourquoi les îles aux épices étaient-elles importantes ?

Il y avait un commerce florissant d'épices et d'autres marchandises en Extrême-Orient pendant des siècles avant que les navires européens n'arrivent dans l'océan Indien en 1498. Les épices étaient achetées avec des soies chinoises, des cotons indiens, du café arabe et de l'ivoire africain.





Les épices étaient disponibles en Europe tout au long du Moyen Âge, mais les prix étaient très élevés car elles devaient être expédiées très chèrement par voie terrestre par les mains de nombreux commerçants. Chaque commerçant a fait un profit et au moment où les épices sont arrivées à Venise (le principal point de contact commercial entre l'Europe et l'Est), elles valaient souvent 1000% de plus que le prix initial payé pour elles dans les îles aux épices.

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Quand les Européens ont-ils commencé à commercer depuis les îles aux épices ?

Les Portugais ont commencé à acheter des épices directement des îles aux épices dès les années 1520. Les navires hollandais et anglais n'atteignirent pas les îles avant 80 ans. Parce que les Portugais avaient continué à contrôler le commerce et à exiger des prix élevés, les bénéfices des premiers voyages anglais et néerlandais étaient encore énormes. Lors du premier voyage d'épices anglais, en 1598, deux des trois navires ont été perdus et seule une petite cargaison d'épices a été achetée, mais le voyage a quand même fait un beau profit.